Naukowcy dla brytyjskiej organizacji charytatywnej zajmującej się ochroną stawu określili staw jako „sztuczne lub naturalne ciało wodne o powierzchni od 1 m2 do 20 000 m2 na obszarze (2 ha lub ~5 akrów), które utrzymuje wodę przez cztery miesiące roku lub dłużej”.Inni europejscy biolodzy ustalili górną granicę wielkości na 5 ha (12 akrów).

Głębokość wykopywania stawów

W praktyce zbiornik wodny nazywany jest stawem lub jeziorem na zasadzie indywidualnej, ponieważ konwencje zmieniają się z miejsca na miejsce i w czasie. W Ameryce Północnej jeszcze większe zbiorniki wodne nazywane są stawami; na przykład: Staw Waldena w Concord, Massachusetts ma powierzchnię 61 akrów (25 ha), pobliski Staw Spot wynosi 340 akrów (140 ha), a pomiędzy nimi znajduje się Jezioro Kryształowe na 33 akrów (13 ha). Istnieją liczne przykłady w innych stanach wód o powierzchni poniżej 10 akrów (4,0 ha) nazywanych jeziorami. Jak pokazuje przykład z Crystal Lake, cele marketingowe mogą być motorem dla niektórych nazwisk.  O kopaniu stawów w Warszawie na: Tomar Warszawa.

czyszczenie stawu popołudniuDlaczego staw okazuje się przydatny

Stawy mogą wynikać z wielu różnych naturalnych procesów. Każde zagłębienie w ziemi, które gromadzi i zatrzymuje wystarczającą ilość opadów można uznać za staw, a takie zagłębienia mogą powstać w wyniku różnych zdarzeń geologicznych i ekologicznych. Rzeki po wiosennych powodziach często pozostawiają za sobą stawy na naturalnych równinach zalewowych, co może być bardzo ważne dla hodowli ryb, szczególnie w dużych systemach rzecznych, takich jak Amazonia. Na wielu obszarach krajobrazowych znajdują się niewielkie zagłębienia, które tworzą tymczasowe stawy po wiosennym topnieniu śniegu lub w porze deszczowej, nazywane sadzawkami wiosennymi i mogą być ważnymi miejscami lęgowymi dla hodowli płazów.

Niektóre stawy tworzone są przez zwierzęta. Najbardziej znanym przykładem są stawy bobrowe, ale aligatorzy również wykopują stawy. W krajobrazach z glebami organicznymi pożary mogą również powodować depresje w okresach suszy; stają się one wodą otwartą, gdy powraca normalny poziom wody. Jedną z najważniejszych cech stawów jest obecność wody stojącej, która stanowi siedlisko dla podmokłych roślin i zwierząt. Znane przykłady mogą obejmować lilie wodne, żaby, żółwie i czaple. Często cały brzeg stawu znajduje się na podmokłych terenach, które podtrzymują wodną sieć pokarmową, zapewniają schronienie dzikim zwierzętom i stabilizują brzeg stawu. Niektóre zwierzęta wypasane na pastwiskach, takie jak gęsi i piżma, spożywają rośliny podmokłe bezpośrednio jako źródło pożywienia. Jednak w wielu innych przypadkach rośliny wpadają do wody i gniją.